Après avoir reçu la cryptique vision de Force, Nox se hâta de quitter le bois divin et de retourner dans sa chambre dans la maison d'hôtes de Winterfell. Bien que l'appeler «cryptique» soit un abus de langage. Elle était assez claire, ce qui était une bizarrerie en soi. La plupart donnaient au voyant un aperçu d'un possible futur. Mais celle-ci lui a donné un nombre incalculable d'avenirs possibles, chacun se terminant par un échec avant de lui en donner un victorieux. C'était étrange. Même les Voss, avec toute leur capacité de prévoyance ne pouvaient pas avoir une telle vision. Il allait devoir passer des heures de profonde méditation pour comprendre l'Enfer que signifiait sa prémonition.

Il réussit à rester invisible aux yeux des membres du personnel éveillé, et venait tout juste de rentrer dans sa chambre, qu'il sentit un serviteur s'approcher de sa chambre. La jeune fille qui frappa à sa porte avec hésitation était une jolie petite chose aux cheveux noirs tirés en arrière et attachés en une seule tresse qui atteignait presque le bas de son dos. Cependant, malgré sa confiante apparente, il pouvait sentir sa nervosité et sa légère admiration alors qu'elle lui demandait s'il souhaitait s'alimenter. Apparemment, ses actions pour sauver le jeune Jon avaient fait le tour du donjon depuis son arrivée la nuit précédente.

Il refusa l'offre de nourriture, la Force le pourvoirait pour le moment, et demanda à la place si Winterfell avait une bibliothèque et si oui, où se trouvait-elle. La jeune servante qui se présenta sous le nom de Nyra, l'informa fièrement que non seulement le château avait une bibliothèque, mais qu'elle était également l'une des plus anciennes de tout Westeros et qu'elle était située dans la tour adjacente au bois des dieux.

Après avoir remercié la fille, il se dirigea vers l'endroit, mettant ses attentes au plus bas compte tenu de l'état de ce monde. Mais lorsqu'il arriva dans la bibliothèque, il changea rapidement d'avis. La tour était massive, et il semblait que chaque centimètre carré d'espace, d'étagère et de table était utilisé pour abriter des livres, des rouleaux et même des tablettes de pierre. La partie de Nox qui restait à la tête de la pyramide de la connaissance ancienne salivait presque à la perspective qui s'offrait à lui. Il connaissait de nombreux Sith qui tueraient pour avoir la chance de revendiquer cette bibliothèque pour leur propre compte, y compris lui-même.

Après s'être enfoncé à travers la mine de connaissance, Nox trouva une petite table à l'écart et débarrassa les quelques livres qui étaient jonchés sur sa surface avant de se diriger entre les étagères, tout en faisant passer sa main droite sur les ouvrages en laissant la Force le guider. En l'espace de quelques minutes, il avait rassemblé près d'une douzaine de tomes concernant l'histoire de Westeros, à la fois anciens et récents, ainsi qu'une histoire approfondie du Nord. Posant lourdement les livres sur la table, il abattit la couverture du premier qui détaillait les grandes et les plus petites maisons nobles. S'il voulait donner un sens à la vision qu'il avait eue dans le bois divin, alors il avait besoin de comprendre les principaux acteurs de la politique locale.

Les loups étaient assez faciles à reconnaître car ils représentaient la maison Stark. La plus ancienne des grandes maisons de Westeros qui régnaient sur le Nord depuis près de huit mille ans. Une prouesse aussi admirable qu'impressionnante, en effet, après avoir réussi à unir tous les rois du Nord sous une même bannière, ils créèrent le plus grand royaume du continent et repoussèrent des dizaines, voire des centaines d'invasions des royaumes du sud. Les dragons étaient la prochaine maison qui l'intéressait. Mais ce qu'il découvrit le dérangea fortement. Les Targaryen avaient été les monarques au pouvoir pendant près de trois cents ans après qu'un Aegon Targaryen et ses sœurs épouses aient vaincu les royaumes individuels de Westeros et les aient forcés à s'installer dans une terre unifiée. Ils devaient avoir des capacités de Force inhérentes, car on disait qu'ils étaient capables de contrôler les prédateurs alpha de ce monde, les dragons, tout ceci combiné au fait que certains étaient même immunisés contre les brûlures porta son intérêt à son comble.

Mais en poursuivant sa lecture, il constata que son dégoût pour les Targaryen grandissait rapidement. Tout d'abord, ils avaient réussi à foutre en l'air et à perdre leur plus grand avantage et les moyens avec lesquels ils ont maintenu le reste de Westeros dans le rang. Leurs dragons, qui étaient maintenant censés être éteints. Et puis il y avait leur pratique de reproduction presque exclusive au sein de leur famille directe. Ce qui était honnêtement complètement idiot et particulièrement dangereux aux yeux du sith. La diversité génétique était essentielle pour la survie et l'évolution d'une espèce, sans parler de tous les troubles génétiques qui peuvent survenir par la consanguinité. Les Targaryen se sont avérés être un exemple presque classique de ce phénomène. Chaque règne semblait être soit prospère, soit insensé, tombant le plus souvent, sur la seconde moitié de cette équation perverse. À la fin, c'est leur consanguinité et la folie qu'elle a engendrée qui a conduit à leur destruction par le roi fou Aerys Targaryen et son fils Rhaegar Targaryen. Chacun a contribué à déclencher des événements séparés alliant stupidité et folie qui ont conduit le reste du royaume à se rebeller contre eux.

Après les Targaryen et les Starks, il commença à trier les autres Maisons Nobles qui avaient été représentées dans sa vision. Le lion représentait la maison Lannister, les dirigeants de l'Ouest, la rose était pour la maison Tyrell les dirigeants du Bief. Deux des famille les plus riches du royaume mais pour deux raisons complètement différentes. Alors que les Lannister tiraient leur richesse et leur renommée de leurs mines, les Tyrell l'ont fait grâce à la production alimentaire. Si l'or était utile, aucune mine n'était infinie, et d'après ce qu'il avait lu, l'Ouest exploitait déjà le métal avant l'arrivée au pouvoir des Lannister. Si elles ne s'étaient pas déjà taries, elles devaient être proches de la fin. Un avantage sur lequel il allait devoir enquêter. Les Tyrell étaient cependant les plus intelligents des deux à son avis. Ils ont été nommés Gouverneurs du Sud en s'inclinant devant les Targaryen après la destruction de la maison Jardinier, et se sont fait un nom en cultivant leur terre. Jusqu'à ce qu'il puisse mieux répartir la production alimentaire sur le territoire en introduisant de nouvelles techniques agricoles, il devra garder des relations étroites avec cette maison. Ce n'était jamais une bonne idée de cracher au visage de ceux qui fournissaient la plus grande partie de la nourriture au sein d'un royaume aussi grand que Westeros.

Les Tully, dirigeants des Conflans et la famille de naissance de Lady Stark. La maison Arryn, souverains du Val d'Arryn. Plutôt prétentieux, même pour un Sith, de nommer le pays sur lequel ils régnaient après eux. Puis il y avait les Baratheons, les dirigeants des Terres de l'Orage, les cousins des Targaryen et maintenant la famille dirigeante de Westeros après la chute de ces derniers. Enfin, il y avait les Martell, les dirigeants de Dorne. Les dorniens et leur principauté le surprirent. Leurs femmes pouvaient hériter et étaient également entraînées à se battre aux côtés des hommes. Une vision progressive impressionnante compte tenu de l'époque et qui méritait d'être examinée.

Ensuite, il y avait deux autres groupes qui méritaient son attention. La Garde de la Nuit et les Mestres. La Garde de la Nuit n'était guère plus qu'une colonie pénitentiaire glorifiée qui occupait un mur qui était, pour être franc, presque obscène. Il n'avait pas cru à la description du mur la première fois. Mais après avoir recoupé les dimensions supposées du rempart dans trois autres œuvres, il fut forcé de conclure que ce qu'il avait lu à l'origine était vrai.

Après avoir fini d'examiner tous les principaux acteurs, il commença à étudier chacune des régions individuelles du pays. Leur population estimée, leurs exportations et importations, leurs prouesses militaires. Tout ce qu'il pouvait trouver. Le Mur fut sa première source d'intérêt; Cent lieues de long, plus de sept cents pieds de haut et trois cents pieds d'épaisseur. Apparemment, selon toutes les sources qu'il avait pu trouver, il fut construit pour empêcher les sauvageons d'entrer.

— «Ridicule», pensa Nox en lisant un autre livre affirmant la même chose. «Vous ne construisez pas un mur comme celui-là pour empêcher une canaille insignifiante comme les sauvageons. Non, la seule raison pour bâtir une structure comme celle-là est de garder autre chose. Quelque chose qui pourrait menacer toute vie de l'autre côté. Les ténèbres que j'ai vues dans ma vision… Le Mur est la clé pour découvrir exactement ce que sont ces ténèbres. »

Prenant une note mentale pour revenir au Mur plus tard, Nox est passé au groupe suivant; les Mestres. Il a d'abord été impressionné de découvrir que cette terre avait un système d'apprentissage dédié en place. Même si la culture de ce monde n'avait pas suffisamment progressé pour se rendre compte que les femmes étaient tout aussi capables que les hommes. Mais au fur et à mesure qu'il les lisait, il commençait à remettre en question les motivations des savants.

— «Ils disent qu'ils prêtent serment aux villes et aux châteaux, mais pas aux seigneurs. » réfléchit-il en approfondissant l'idéologie des Mestres. «Quel tas de merde de bantha. Leurs serments ne sont qu'une couverture pour leurs véritables motifs, rien de plus. »

On a dit qu'il y avait un de ces savants dans chaque donjon de Westeros, agissant en tant que conseillers et enseignants des seigneurs, des dames et de leurs enfants. Mais lorsque l'Ordre passa sous le regard attentif du Sith, ils devinrent beaucoup plus insidieux. Un seul Ordre qui était épargné, peu importe si un donjon était rasé et la famille massacrée. Le Mestre restait et servait le prochain Lord ou Lady du château. Un seul Ordre qui pouvait chuchoter à l'oreille et «donner des conseils» à chaque Seigneur et Dame du Royaume, ainsi qu'au Roi et à la Reine. Il devrait garder un œil sur ces Mestres et surveiller celui de Winterfell à distance.

Mettant de côté sa première pile de livres, Nox se leva une fois de plus de sa place et commença à s'interroger sur les étagères.

— «S'il y a un semblant d'organisation dans cette bibliothèque, je ne l'ai pas encore trouvé», pensa-t-il en grognant et en se promenant à travers les rayons, laissant ses doigts effleurer légèrement le dos des livres. «En dehors du classement des ouvrages, des rouleaux et des tablettes par dates, il n'y a pas d'autre système ici. Pas de genres. Aucun auteur. Rien. Cependant, je suppose que la taille même de cette bibliothèque peut se permettre une excuse dans le laxisme sur l'organisation. Mais si je veux faire des progrès dans un proche avenir dans cet endroit, je vais avoir besoin de l'arranger. Peut-être… oui. Je rédigerai une structure organisationnelle de la bibliothèque et la donnerai à Lord Stark. Le problème sera de trouver des personnes suffisamment alphabétisées pour aider. »

Après avoir sélectionné un autre bras de livres et de parchemins, Nox retourna à son espace de travail et déposa lourdement les documents sur la table. Avant de repartir une fois de plus dans les profondeurs de la bibliothèque, cherchant cette fois quelque chose sur quoi écrire et avec quoi écrire. Cela lui a pris près de dix minutes, mais finalement il réussi à localiser une pile de parchemins vierges ainsi qu'un pot d'encre et une plume.

— Quelle farce, soupira-t-il en secouant la tête avant de rejoindre son siège et en plongeant la pointe de la plume dans l'encre. «Je pense que je suis le premier Sith depuis des milliers d'années à devoir se réduire à écrire avec ça ! »

Mettant la plume sur papier, il commença à rédiger des idées d'amélioration ainsi que d'autres plans ou observations potentielles. Alors qu'il écrivit la plupart de ses plans dans la langue de ce monde, le reste destiné à lui-même fut rédigé en aurebesh. Non pas parce qu'il voulait cacher ce qu'il faisait, mais surtout que bien qu'il pouvait lire les mots de cette planète, il n'était en aucun cas un expert. Et essayer d'écrire toutes ses idées et plans dans un langage inconnu le ralentirait considérablement.

Après avoir rempli sa quatrième feuille de parchemin, Nox se pencha en arrière sur son siège et fit pivoter son poignet, craquant ses os à plusieurs endroits.

— Tu peux sortir de derrière l'étagère, Nyra. Je ne mordrai pas malgré ce que certains pourraient penser de moi.

Le bruit d'un cri de surprise venant de derrière lui, suivi rapidement par la bousculade d'un plateau et le trépignement de ses pieds suite à sa perte d'équilibre furent éloquents. Non pas qu'il ait eu des doutes. Cela faisait longtemps que personne n'avait réussi à se faufiler derrière lui.

— Je… hum… je suis désolé de vous déranger, milord, bégaya nerveusement la jeune servante alors qu'elle s'approchait lentement de lui.

— Ce n'est pas le cas, répondit-il, écartant quelques livres afin de libérer un espace pour elle. Votre timing est impeccable. S'il vous plaît, placez le plateau juste ici et asseyez-vous si vous le souhaitez. Il est beaucoup plus facile de me regarder pendant que vous êtes assis au lieu de faire semblant de nettoyer les trois mêmes étagères pendant quatre heures.

Il pouvait presque entendre ses battements de cœur alors qu'elle s'approchait, posant le plateau à côté de lui. L'odeur du pain frais et de la soupe chaude lui fit mal à l'estomac, lui rappelant ainsi qu'il avait sauté le petit déjeuner pour se mettre au travail. Ramassant le pain, il en arracha un morceau et le plongea dans la soupe, en prenant soin de garder les deux à l'écart des pages sur lesquelles il travaillait pendant qu'il mangeait.

— Vas-tu t'asseoir ? demanda-t-il à la servante après avoir pris une autre bouchée. Je suis sûr que le siège sera beaucoup plus confortable pour toi.

Se mordant la lèvre, Nyra resta immobile un moment alors qu'elle pesait visiblement sa décision de rester ou de partir. À la fin, sa curiosité à son sujet l'emporta et elle s'assit délicatement en face de lui. Les deux restèrent silencieux tandis que Nox terminait le repas offert.

— Nyra, que diriez-vous de jouer à un jeu ?

— Un jeu, milord ?

— Oui, acquiesça-t-il, ramassant sa plume et reprenant là où il s'était arrêté dans ses notes. Vous êtes évidemment curieuse à mon sujet, et je suis sûr que le moulin à rumeurs est en effervescence me concernant. Alors, voici le jeu. Vous me posez une question, n'importe laquelle et je répondrai. Et puis je vous posera une question à mont. Cela vous semble juste ?

Nyra réfléchit à son offre pendant un moment avant d'acquiescer.

— Oui, milord.

— Splendide, sourit Nox en lui faisant signe de continuer. Alors, les demoiselles d'abord.

— Êtes-vous vraiment aveugle, milord ? demanda-t-elle sans hésitation.

Avec un sourire narquois, le Sith tendit la main et détacha le tissu autour de ses yeux. En face de lui, Nyra haleta bruyamment alors que ses yeux lui étaient révélés.

— Ce n'est pas joli, n'est-ce pas ? demanda-t-il rhétoriquement en remettant le tissu autour de sa tête. Je ne porte pas seulement ça parce que ça me donne l'air fringant.

— Je - je suis désolé, milord. Qui ferait ça…?

Agitant sa main, Nox la coupa.

— Ce n'est pas grave. C'est le passé et je ne peux pas le changer. Mais maintenant, c'est mon tour dans notre petit jeu, non ? Alors, quelle est votre opinion sur les Starks ? Et n'hésitez pas à être honnête. Tout ce que vous direz restera entre nous.

Ne voulant pas prendre le risque que la jeune femme puisse contourner la vérité, Nox la sonda doucement avec la Force, l'encourageant à parler plus librement qu'elle n'aurait pu le faire autrement.

— Les Starks ont gouverné le nord pendant des milliers d'années, répondit Nyra presqu'immédiatement, sa voix prenant une note respectueuse. Ils sont toujours justes, surtout pendant les années d'hiver. C'était une chose terrible qui est arrivée à Lord Rickard, Lord Brandon et Lady Lyanna. J'étais à peine une femme qui fleurissait quand ils sont tous morts. Mais je me souviens clairement comment le Nord a pleuré leur perte. À la fin, les dragons ont payé cher pour avoir pensé qu'ils pouvaient faire ce qu'ils voulaient aux loups. Et Lord Stark a été un grand seigneur pour le Nord jusqu'à présent. Le petit Robb est un si bon garçon, même le fils bâtard de Lord Stark, Jon, est un gentil garçon. C'est tellement dommage que Lad… je… je ne devrais pas en dire plus.

Ses réponses l'intriguèrent grandement. Pas à cause des événements autour des Targaryen et des Starks, il le savait déjà. Non, ce qui a vraiment piqué sa curiosité, c'est le commentaire qu'elle a fait en décrivant les Starks.

— Des années d'hiver ? demanda Nox à la recherche d'éclaircissements. Voulez-vous dire que l'hiver ici peut durer des années ? Et est-ce que l'hiver n'affecte que le Nord, ou est-ce que tout Westeros est affecté par la saison ?

Nyra parut décontenancée par sa question.

— Oui, milord. Le dernier hiver a duré près de trois ans et s'est terminé juste l'année précédente. Et… oui. Tout Westeros est affecté par les années d'hiver.

Se renversant sur son siège, Nox fredonna dans sa tête :

— « Cela change les choses. Si l'hiver dure des années, cela signifie que ces personnes ont d'excellentes techniques de stockage et de conservation de leur nourriture. Mais même avec les meilleures techniques, les produits frais et le bétail sont une nécessité. Les serres dont ils disposent sont insuffisantes pour nourrir tout Winterfell et la petite colonie à l'extérieur des murs. Ce qui signifie qu'ils rationnent beaucoup pendant ces années ou qu'ils importent leur nourriture de l'extérieur. Cela signifie que mon premier projet sera d'améliorer leurs techniques agricoles et d'étendre leurs opérations pour mieux répondre aux besoins des gens en hiver.

— Pardonnez-moi, milord. N'est-ce pas ainsi que l'hiver et l'été sont dans votre patrie ?

— Non, répondit Nox en secouant la tête. Mais ce n'est pas le sujet. A votre tour maintenant, posez-moi toutes les questions que vous souhaitez.

Cette fois, Nyra prit un moment avant de demander:

— Est-ce que vous ... avez-vous une famille dans votre pays ?

— Avait, répondit le sith, luttant contre la douleur dans sa poitrine alors qu'un visage lui venait à l'esprit. Une femme à la peau orange et aux marques blanches qui signifiaient tout pour lui.

Nyra semblait presque décontenancée par sa réponse en un mot, mais elle comprit assez rapidement le raisonnement par ses mots simplistes.

— Je - je m'excuse, milord. Je… je sais que perdre un être cher est douloureux. Mes propres parents sont décédés l'hiver précédent. Et mon frère aîné… Il a suivi les Starks au sud pendant la rébellion et n'est jamais rentré à la maison.

— Mes condoléances, Nyra, dit-il sincèrement. Je crois que c'est à nouveau mon tour. Vous avez parlé de Lord Stark et de ses garçons. Mais dites-moi, que pensez-vous de Lady Stark ?

Encore une fois, Nox envoya un léger coup de pouce de Force dans sa direction. Seulement cette fois, il appliqua un peu plus de pression qu'auparavant. Elle s'était empêchée de révéler quelque chose la dernière fois malgré sa persuasion, et il n'allait pas laisser cela se reproduire.

— «Sa présence dans la Force n'a rien d'extraordinaire, pas plus que toute autre personne de la galaxie qui n'est pas un Sith ou un Jedi. Peut-être que vivre dans cette forteresse qui a été construite à l'aide de ce pouvoir, sans parler de cet arbre qui sert de point focal, lui a donné une sorte de défense mentale qu'elle n'aurait pas autrement ? Une autre chose que je devrai examiner plus tard. »

Comme pour ajouter de la crédibilité à sa théorie, Nyra lutta visiblement pendant un moment avant de lui répondre :

— Lady Stark est… du Sud. Et elle n'a fait aucune tentative pour se conformer aux voies du Nord. Au lieu de cela, elle s'attend à ce que nous nous conformions à elle ! Lord Stark a fait construire un Sept pour elle… un sept! Au cœur de Winterfell ! Si cela avait été ordonné par quelqu'un d'autre que le gouverneur lui-même, les gens auraient refusé la demande. Même les Manderly, qui adorent à la fois les anciens dieux et les nouveaux n'ont jamais essayé de construire des septs plus loin dans le Nord que Blancport. Elle est même allée jusqu'à suggérer fortement que tout le personnel de service commence à adorer les Sept s'ils voulaient vraiment lui plaire! Et ses filles… si belles. De vraies filles du Nord… Elle ne permettra pas une vraie demoiselle nordique de les éduquer. Au lieu de cela, elle a insisté pour qu'une Septa les éduquent ! Ha ! Comment une Septa est-elle censée enseigner quoique ce soit aux louves du Nord ? Ensuite, il y a la façon dont elle traite le bâtard de Lord Stark. Elle continue encore et encore de baratiner tout le monde à propos de famille, de devoir et d'honneur. Et pourtant elle… Oh dieux… S'il vous plaît… ne dites pas à Lady Stark que j'ai dit tout ça ! Je vous en supplie !

Sa tirade fut interrompue si brusquement que Nox n'avait même pas réalisé qu'elle avait fini jusqu'à ce qu'elle soit à genoux devant lui, presque en larmes et s'agrippant à l'ourlet de sa robe. — « Eh bah… putain. Je suppose que je l'ai poussée un peu trop fort », songea-t-il avant de reprendre plus haut :

— Assez, dit-il fermement mais pas méchamment en tendant la main à Nyra pour l'aider à se lever. Je vous ai dit que ce qui se dit entre nous reste entre nous, et je suis un homme de parole.

Le soulagement était évident sur le visage de la servante alors qu'elle s'affaissait légèrement.

— Merci, milord.

— N'y pensez plus. J'ai posé une question et vous avez répondu honnêtement, ce dont je vous suis reconnaissant.

— «Mais sa réponse est assez révélatrice. Apparemment, la Lady de Winterfell dirige ce château avec une poigne de fer et n'a pas peur d'aller dans le dos de son mari concernant certains problèmes. Et elle est aussi très religieuse… Je vais devoir étudier davantage la Foi des Sept. Elle pourrait s'avérer plus problématique que je ne le pensais au départ. »

S'écartant du bureau, Nox se leva, et craqua son dos à plusieurs endroits.

— C'est une belle journée aujourd'hui, n'est-ce pas, Nyra ? demanda-t-il en changeant de sujet.

— Hum, oui milord. Pour une année d'automne, il fait exceptionnellement chaud aujourd'hui, répondit Nyra, sa voix manquant toujours de la confiance qu'elle avait gardée avant son explosion d'émotions.

— Eh bien, il semble dommage de rester enfermer, commenta Nox en lui faisant face. Alors, pourquoi ne me fais-tu pas visiter Winterfell ?

Décontenancée, la servante bégaya en regardant autour d'elle :

— Euh… je ne suis pas sûr si ça… si j'ai le temps de…

— Nyra, dit fermement Nox. Je pensais que nous avions accepté de ne pas nous mentir. Tu as été envoyée pour me surveiller, et quel meilleur moyen de garder un œil sur moi qu'en me donnant une visite guidée de Winterfell ?

La jeune femme semblait encore hésitante, mais à la fin elle hocha la tête.

— Comme vous le souhaitez, milord.

— Splendide, sourit l'aveugle en lui offrant son bras, elle n'hésita qu'un instant avant de le prendre. Alors, dis-moi, y a-t-il quelque chose d'intéressant qui se passe autour du château aujourd'hui ?

Elle réfléchit un moment avant d'acquiescer.

— Oui. Le jeune Lord Robb et le jeune Jon Snow sont censés s'entraîner dans la cour. Ils s'entraînent tous les deux jours.

— Est-ce vrai ? demanda le sith alors que ses lèvres s'élargirent, une idée se formant dans son esprit sur la façon de s'intégrer aux citoyens de Winterfell et plus particulièrement au futur héritier et à son frère bâtard. Eh bien, cela va devenir un véritable spectacle.

Au plus profond des cryptes, Ned Stark se tenait devant les trois statues marquant les tombes de sa famille. À l'extrême gauche se tenait la forme silencieuse de son père tandis qu'à côté de lui se trouvait la statue de son frère aîné. Une épée posée sur leurs genoux comme le veut la tradition pour les Starks depuis l'époque de Bran le Bâtisseur. Même si leurs os n'avaient jamais été retrouvés, Ned avait tout de même fait construire leurs statues pour les honorer. Mais ce n'est ni son père ni son frère qu'il était venu voir aujourd'hui. Non, la raison pour laquelle il errait dans les cryptes ce jour-là était pour se tenir devant une statue particulière.

Sa sœur, Lyanna Stark, la «Louve», ou comme seuls quelques-uns la connaissaient; Le chevalier de l'arbre qui rit… ou la deuxième Reine des sept royaumes.

Comme il le faisait si souvent, l'esprit de Ned revint sans but huit ans plus tôt au tournoi d'Harrenhal. Il se souvenait très bien avoir été tellement excité par l'évènement. Il allait revoir sa famille après des années de séparation, plus important encore, il pourrait présenter officiellement son ami Robert à sa sœur. Mais cette excitation a été légèrement atténuée par les actions de son ami. Ned aimait Robert en tant que frère, il l'aimait vraiment. Mais le seul aspect qui pesait sur leur amitié était sa literie constante de tout ce qui avait deux jambes, une paire de seins et un con. Il se souvenait encore du jour où Jon Arryn était arrivé avec la nouvelle que les fiançailles entre Robert et Lyanna avaient été convenues. Ils avaient été tous les deux heureux et fiers, Robert l'appelait même son frère qui allait bientôt devenir un vrai. Mais l'excitation de Ned s'est atténuée alors que Robert a commencé à célébrer en emmenant son ami dans un bordel et en payant deux putes pour lui-même avant de lui dire de s'amuser également.

Ce fut le jour où le petit grain de doute se fraya un chemin dans l'esprit du gouverneur. Il ne pouvait pas croire l'audace de son ami. On lui avait juste dit qu'il était fiancé, et la première chose qu'il fit fut de trouver deux putes et d'en offrir une troisième à son futur beau-frère. C'était… Cela allait à l'encontre de tout ce que Jon Arryn leur avait appris au fil des ans sur la responsabilité. Puis le deuxième grain de doute est entré dans son esprit juste après l'annonce du tournoi à Harrenhal où Ned avait découvert que Robert avait déjà une fille bâtarde dans le Vale. Qu'elle avait près d'un an ! Et si le fait qu'il ait un bâtard ne suffisait pas, Robert était complètement indifférent à elle !

Mais malgré ce qu'il avait vu, il garda ses doutes impitoyablement cloués dans un coin. Robert allait changer après avoir épousé sa sœur, de cela Ned était sûr. Mais ensuite, le tournoi est arrivé. Robert, après avoir rencontré Lyanna pour la première fois, a passé la totalité de son temps en compagnie de putes quand il ne participait pas aux événements ou n'essayait pas de courtiser sa fiancée. Ensuite, Rhaegar a remporté le tournoi et a couronné la Louve la reine de l'amour et de la beauté. Et puis tous les sourires sont morts, un an plus tard, la rébellion commença lorsque Lyanna a été prise et le frère et le père de Ned ont été exécutés par le roi fou. Robert, Ned et Jon ont levé leurs bannières et ont fait tomber le dernier souverain Targaryen et le dernier dragon Rhaegar. Et en retour… Ned a perdu la seule chose qu'il voulait vraiment et seulement dans la vie : Son soleil du désert.

— « Mais tu n'as jamais été enlevée », pensa-t-il avec tristesse, regardant presque la statue de sa sœur et se méprisant pour la colère qu'il ressentait envers elle. «Tu es partie avec Rhaegar volontairement pour être sa deuxième reine. Mais pourquoi… pourquoi ne nous avez-vous pas contactés? Pourquoi Rhaegar ne l'a pas fait ? Je sais que je n'étais pas le meilleur frère pour toi quand tu en avais besoin. Mais ne pouviez-vous pas nous parler de vos projets ? Surtout quand ces plans avaient le potentiel d'aliéner deux des grandes maisons de Westeros ?

Secouant la tête avec un soupir fatigué, Ned bannit ses pensées.

— «Le passé est le passé et l'encre est sèche. Je ne peux pas changer ce qui s'est passé comme que je ne peux pas empêcher le Soleil de se lever le lendemain. »

S'arrêtant, il sortit une seule rose bleue qu'il avait prise des jardins de verre et la plaça aux pieds de la statue.

— «Mon insouciance a failli me coûter ta dernière trace, ma sœur. Mais que dois-je faire? Je ne peux pas proclamer au monde que Jon n'est pas un bâtard et révéler son vrai nom. Robert, ami ou pas, chercherait sa mort. Et je ne peux pas plus déshonorer ma femme en donnant à Jon le nom de Stark. S'il te plaît, Lyanna… dis-moi. Que dois-je faire? »

Ned ne savait même pas pourquoi il avait même pris la peine de demander davantage. Sa sœur était partie depuis longtemps, et les anciens dieux du Nord ne fournissaient pas de directives ou de réponses comme tant d'Andals croyaient que les Sept le pouvaient.

— «Je sais que tu ne peux pas me dire quoi faire, Lyanna, mais j'espère que tu sais que je fais de mon mieux pour tenir ma promesse. Je le garde en sécurité. »

Posant sa main contre la pierre froide du mémorial de sa sœur, Ned épargna à son frère et à son père un dernier regard d'adieu avant de sortir des cryptes.

Une fois dehors il pencha la tête sur le côté alors que des bruits d'acclamations l'atteignirent. Suivant le bruit, il trouva la source car il semblait que près d'un quart de Winterfell était descendu sur les terrains d'entraînement.

— «Que se passe-t-il ici ? » pensa-t-il en se dirigeant tranquillement vers ses gens. «Robb et Jon devraient s'entraîner aujourd'hui. Et s'il n'est pas inhabituel que le Lord ou son héritier rassemble une foule pendant qu'ils s'entraînent, cependant cela ne devrait pas mériter autant d'attention.

Se déplaçant prudemment entre ses sujets, Ned fut plus que légèrement surpris de ce qui avait attiré leur attention. Ce n'était ni son fils, ni Jon, non, ses garçons se tenaient tous les deux côte à côte à la périphérie du terrain d'entraînement avec Ser Rodrik alors qu'ils encourageaient tous les deux ce qui se passait devant eux. Près de deux douzaines de gardes Winterfell étaient jonchés sur les terrains d'entraînement. La plupart était ecchymosée et épuisée, dans d'autres cas, une coupure ici ou là associée à un duel de pratique intense. Même Jory Cassel, son capitaine de garde, était à genoux, haletant alors qu'il s'appuyait lourdement sur sa lame de tournoi.

Et debout au milieu du carnage se trouvait le nouveau résident de Winterfell, Alim Nox. Contrairement aux gardes qui étaient tous dispersés, blessés et épuisés, l'étranger semblait à peine essoufflé alors qu'il se tenait calmement au centre du terrain avec sa lame de tournoi reposant paresseusement sur son épaule et le seul signe d'effort évident sur lui était un léger éclat de sueur sur son front.

— Allons Jory, soupira-t-il, alors que le capitaine luttait pour relever sa personne et son épée. Cela devient presque ridicule à ce stade. Pourquoi ne pas simplement mettre fin à cette mascarade ?

Tremblant, Jory ramena sa lame de tournoi dans une garde médiane et ajusta ses pieds. Mais même de la distance à laquelle il se trouvait, Ned pouvait voir qu'il avait du mal à soutenir l'arme.

— Je ne reculerai jamais !

Soupirant, Nox leva son épée de son épaule et prit une position que le Lord n'avait jamais rencontrée auparavant. Ses pieds étaient largement écartés, sa main gauche était tendue vers l'avant et son bras droit tenait sa lame au-dessus de sa tête de sorte qu'elle soit presque perpendiculaire à son corps.

— Très bien alors, finissons-en.

Avec un cri, Jory se précipita vers le sith, la forme parfaite et l'épée stable alors qu'il visait à percer Nox dans la poitrine. Mais à la dernière seconde, l'aveugle bougea, et écarta l'attaque pour le laisser passer. Jory essaya de se reprendre, mais il fut emporté par son élan. En passant près de l'étranger celui-ci recula, frappant le capitaine dans sa poitrine. La force de l'attaque, combinée au mouvement vers l'avant du soldat souleva ce dernier de terre avant qu'il ne s'étale à plat ventre. Nox pointa alors simplement sa lame de tournoi vers la gorge exposée de Jory.

— Je… me rends.

Retirant son épée, Nox tendit la main pour ramasser Jory tandis que dans la cour les hommes et les femmes de Winterfell applaudissaient ou gémissaient tandis que quelques-uns s'échangeaient quelques pièces. Mais avant que Ned ne puisse faire connaître sa présence, Nox se tourna directement vers lui et inclina la tête avant de l'annoncer d'une voix forte et claire :

— Lord Stark.

Le bruit dans la cour mourut, et tout le monde se tourna vers lui. La tête haute, il se dirigea vers le terrain d'un pas maitrisé, notant les regards coupables dans les yeux de ses gardes et surtout dans ceux de Jory.

— « Ils viennent tous d'être vaincus par un étranger. Un étranger qu'ils dépassaient largement en nombre, et devant leur Lord suzerain… »

— Nox, salua Ned, ne sachant toujours pas comment s'adresser à lui correctement.

Il était manifestement bien-né compte tenu de sa manière de parler et de s'habiller, mais il ne s'était pas encore donné de titre. Seul Jon avait fait ça.

—Puis-je demander ce qui a provoqué cela ?

Le sith haussa simplement les épaules.

— Juste une petite dispute sur la viabilité des différentes méthodes d'entraînement et ce qui peut être introduit pour augmenter l'efficacité au combat de vos hommes, milord.

Regardant à nouveau autour de lui, Ned nota soigneusement tous ses hommes battus et meurtris. Ils étaient ses meilleurs, et ils venaient tous d'être humiliés par un homme qui n'avait même pas l'air de s'être efforcé du tout pour les abattre. Au plus profond de lui, il pouvait sentir le sang de loup qu'il gardait constamment sous contrôle prendre vie. Cet homme, cet étranger, est entré chez lui et a embarrassé ses meilleurs sans même transpirer. Il ne pouvait pas laisser passer cela.

— Je vois, dit-il simplement en levant les bras pour dégager les attaches qui maintenaient son pardessus en place et en le retirant de ses épaules.

La cour entière recommença à marmonner alors qu'il se dirigeait vers Robb et Jon. Remettant sa cape à son fils, il prit la lame de tournoi que Jory lui offrait et se dirigea vers le centre de la cour d'entraînement tout en donnant quelques coups presque paresseux dans l'air pour s'habituer au poids de l'arme. Pendant qu'il le faisait, il pouvait sentir le loup en lui commencer à marcher d'avant en arrière comme il le faisait toujours avant que Ned ne se batte.

—«Non», pensa-t-il, forçant la bête en lui à reculer alors que les leçons que lui avait enseignées Jon Arryn lui revenaient. «Je dois être calme. Je ne peux pas laisser le sang me contrôler. »

Il pouvait presque sentir l'animal hurler d'agonie alors qu'il le forçait à rentrer dans sa cage. Ce n'était pas le moment. Il devait se concentrer. C'est le sang-de-loup qui l'a mis dans cette situation avant même qu'il ne puisse s'en rendre compte. Il ne permettrait pas au même sang de loup qui a provoqué la mort de sa sœur et de son frère de causer plus de problèmes aujourd'hui.

En face de lui, Nox pencha légèrement la tête sur le côté, ses yeux couverts le regardant sans en avoir l'air, presque comme s'il voyait le conflit qui faisait rage au sein de Ned.

— Intéressant, commenta le sith avant de reprendre la même position qu'il avait contre Jory, les pieds écartés, l'épée en l'air et la main gauche tendue. Voyons ce que vous pouvez faire, Lord Stark.

Glissant son pied gauche vers l'avant, Ned fit une poussée exploratoire sur Nox. Son adversaire contra immédiatement avec le même mouvement qu'il avait utilisé il y a un instant, abaissant sa lame pour rediriger sa poussée avant de contrer avec une barre oblique inversée visant la poitrine de son adversaire. Mais contrairement à Jory, Ned était prêt et déplaça suffisamment son corps pour échapper à la barre oblique et à la contre-attaque. Son attaque ne rencontra que l'air alors que Nox le contournait habilement et se réinitialisait hors de sa portée.

Pendant les quelques minutes suivantes, Ned continua à sonder Nox, essayant de trouver une sorte de faiblesse ou de défaut dans sa technique, mais ses recherches furent vaines. La défense de l'homme était parfaite. Sa position, bien qu'étrange, lui permettait de dévier et contrer tout ce que le Lord lui lançait. Et son jeu de jambes était au-delà de l'excellence alors qu'il se déplaçait habilement autour de Ned pendant qu'ils se battaient. Pourtant, malgré toute sa défense et son évasion, Nox n'avait pas encore lancé une seule attaque contre lui.

Le loup en lui hurlait de rage, luttant contre les liens que Ned avait placés dessus alors qu'il marchait d'avant en arrière, suppliant d'être relâché.

— « Non ! » pensa-t-il vicieusement. «Je t'ai laissé sortir une fois, j'ai perdu la tête et ça a coûté la vie d'un homme honorable ! Je refuse de te laisser sortir ! »

Déviant encore une autre attaque, Nox planta son pied dans l'estomac de Ned, forçant le vent hors de ses poumons et lui faisant faire un pas en arrière pour éviter l'assaut suivant. Une attaque qui n'est jamais venue alors que le sith se tenait juste là, son épée baissée et sa garde partie.

— Vous ne pouvez pas gagner comme ça, Lord Stark.

Toussant et reprenant son souffle, Ned se redressa et remonta sa garde.

— Que voulez-vous dire ?

Il pouvait presque voir les yeux rouler derrière le bandage de l'homme, et pendant un moment, il était de retour en tant que garçon dans le Val sous la tutelle de Jon Arryn et de son maître d'armes.

— Vous ne pouvez pas nous affronter tous les deux et espérer gagner.

Ned fut abasourdi par le commentaire.

— « Il… Il ne peut pas savoir… n'est-ce pas ? »

— Le loup, Lord Stark, continua-t-il, confirmant que d'une manière ou d'une autre, il était au courant de sa lutte intérieure. Le loup, si vous voulez l'appeler ainsi, veut retrouver sa liberté. Il fait partie de vous. Appelez-le votre instinct s'il le faut. Vous ne pouvez pas me battre en essayant de garder le loup en laisse en même temps. Et si vous voulez espérer me défaire, vous aurez besoin de lui.

Balançant son épée presque paresseusement, Nox reprit sa position. Seulement pour la changer un instant plus tard alors qu'il tenait la lame à deux mains tout en amenant la poignée à son épaule arrière avec la lame pointée vers le ciel.

— Et si vous ne le lâchez pas volontairement, alors je vous forcerai à le faire !

L'instant suivant, c'était comme si Ned combattait un adversaire complètement différent alors que Nox abandonna toute défense et passa à l'offensive. Sa lame n'était guère plus qu'un flou alors que qu'il balançait son épée presque sauvagement, son corps se tordant et tournant en suivant l'élan de l'arme. Et tout ce que le Gouverneur du Nord pouvait faire c'était lever sa garde contre l'assaut apparemment sans fin que le sith faisait pleuvoir sur lui.

Finalement, Ned ne put pas suivre plus longtemps, l'une des attaques de Nox le frappa au ventre, lui coupant la respiration et l'envoyant à genoux en toussant, le goût métallique du sang remplissant sa bouche. Tendant la main, il empêcha ses serviteurs et ses gardes de se précipiter vers lui.

Portant une main à sa bouche, Ned essuya le sang qui se formait sur ses lèvres et baissa les yeux sur son gant avec étonnement alors qu'il regardait le sang, son sang, qui recouvrait ses doigts. En lui, le loup hurla de colère et pour une fois, il ne fit rien pour l'arrêter alors qu'il se levait lentement. Il avait été humilié dans sa propre maison. Vaincu par un homme qu'il ne connaissait pas. Un homme qui ne savait rien du Nord. Un homme qui ne savait rien de l'hiver. Qui ne savait rien de la maison Stark et du sang-de-loup. Pourtant, qui a osé dire que Ned n'avait aucune chance contre lui ? Au fond de la cage dans laquelle il la garda, le loup hurla de nouveau, cette fois en liberté alors que Ned lle laissait prendre possession de ses membres.

— «Il veut voir le sombre-loup », pensa-t-il en crachant une liasse de sang de sa bouche et en réaffirmant sa prise sur sa lame de tournoi. Un sourire monta à ses lèvres alors qu'il se délectait du combat à venir tandis que le sang-de-loup s'installait dans ses veines. «Alors c'est ce qu'il obtiendra ! »

Se précipitant en avant, Ned contra l'attaque de Nox avec l'une des siennes. Leurs lames se verrouillèrent pendant un bref instant avant de se séparer pour laisser les deux combattants commencer à danser l'un autour de l'autre, leurs armes se frappant avec la force d'un marteau de forgeron sur une enclume. Comme à l'époque où il combattait Arthur Dayne, le temps semblait presque ralentir car Ned semblait savoir exactement où et quand Nox attaquerait, où et quand il serait ouvert. Mais contrairement à son combat il y a des années, quand il a laissé le loup être libre pour la dernière fois, cette fois non seulement le sith l'accompagna, mais il semblait presque le… le pousser dans ses retranchements. Chaque fois que Ned égalait Nox coup pour coup, l'homme semblait accélérer légèrement, forçant le Stark à appeler de plus en plus le sang-de-loup alors qu'il se battait plus que jamais pour suivre le rythme de l'étranger.

Tout autour d'eux disparu dans le néant, ne laissant que Ned et Nox. Alors que le sith changeait d'un mouvement à l'autre, il le vit. Une légère ouverture lorsqu'il se tourna vers sa gauche. Attendant comme le patient loup qu'il était, le gouverneur se précipita vers l'ouverture au moment où elle reparut.

Mais Nox défia toutes les lois de la logique alors que son corps se penchait en arrière jusqu'à ce que sa tête touche presque le sol derrière lui afin d'éviter son attaque. Et puis il se tordit, son corps ne quittant jamais son angle alors qu'il tournoyait autour et derrière Ned. La douleur explosa dans ses jambes lorsque la lame de Nox le frappa dans les mollets. Avant que ses genoux puissent toucher le sol, la main du sith était sur son épaule et la pointe de l'épée du tournoi était pointée vers sa gorge.

— Bien joué, Lord Stark, déclara-t-il, son souffle allant et venant rapidement. Bien joué.

Clignant des yeux, Ned sentit la ruée du sang-de-loup le quitter, le laissant suffisamment étourdi pour qu'il manque de tomber en avant si son adversaire ne le tenait pas debout.

—Vous aussi, Maître Nox.

Il n'était pas sûr si «Maître» était le terme correct pour le nommer. Mais il était sans aucun doute un maître de la lame, donc le terme semblait adéquat pour le moment.

Faisant de son mieux pour cacher à quel point il comptait sur le sith pour le stabiliser, Ned se leva en tremblant. Prenant une profonde inspiration dans l'air froid du nord, il ne put que rester debout alors qu'il se tournait vers Nox.

— Votre entraînement est, en effet, très impressionnant, concéda-t-il. Si vous êtes prêt à former les hommes de Winterfell, je vous serai reconnaissant de votre aide.

Le Darth acquiesça simplement, aucun signe de bravade ni de supériorité n'apparaissant sur son visage.

— J'aurai un programme de formation élaboré et livré à vous d'ici la fin de la semaine, Lord Stark.

— Bien, acquiesça Ned, se détournant de Nox et faisant face à ses gens.

Il semblait que la foule qui les entourait avait grandi au point que tout le monde à Winterfell avait regardé le duel. Même sa femme Cat et ses jeunes filles, Sansa et Arya, étaient présentes. Les observant dans un silence complet. Cat, Sansa et Arya le regardait comme s'il avait deux têtes. Jon et Robb cependant, avaient la bouche ouverte et des expressions choquées sur leurs visages. Clignant des yeux, Ned se retourna lentement pour observer la foule. Presque tous les visages étaient un miroir de Cat ou de ses enfants.

—«Enfer… Quand est-ce que tout le monde est arrivé ici ? Combien de temps notre duel a-t-il duré ? Et… pourquoi nous regardent-ils comme si nous étions deux des anciens dieux revenus à la vie ? »

— Très bien, cria Ser Rodrik, évitant à Ned d'avoir à dire quoi que ce soit alors qu'il se tenait maladroitement devant la foule assemblée. Vous avez tous des tâches à accomplir ! Du vent !

Tout le monde dans la cour commença immédiatement à se disperser, sauf Cat et ses enfants. Robb fut le premier à parler, courant vers lui avec un grand sourire sur son visage alors qu'il rebondissait presque d'excitation.

— C'était… C'était incroyable, père ! Est-ce que c'était à ça que ressemblait votre combat avec Arthur Dayne?! Nox était-il plus fort que Ser Dayne ? Comment avez-vous bougé si vite ? Ça fait mal quand… ?

— Robb, laisse un peu d'espace à ton père, coupa Cat réprimandant leur fils qui avait reculé sous le regard de sa mère. Mon époux, est-ce que tu vas bien ? Cet… homme semblait t'avoir infligé quelques coups durs.

Compte tenu de son ton, il pouvait dire qu'elle n'était pas vraiment contente de cela. Pas par le fait que Ned ait été battu, mais plus par le fait que Nox ait osé le frapper.

— Oui, il m'en a collé quelques bons, acquiesça-t-il, roulant légèrement ses épaules et son genou pour essayer d'atténuer une partie de la douleur en eux. Mais c'était prévisible. J'aurais été insulté s'il s'était retenu contre moi. Quelques ecchymoses sont le coût de l'entraînement dans la cour. Et une leçon pour l'avenir. Souvenez-vous de cela les garçons.

— Oui père !

— Oui pè- Lord Stark.

Ned ne manqua pas la façon dont Jon s'était rapidement corrigé, ni la légère contraction dans l'œil de Cat à cela.

— Bien, dit-il en hochant la tête. Maintenant, filez. Vous avez tous vos cours du soir avant le dîner. Je m'attends à entendre de bonnes choses de la part du Mestre et de la Septa sur vos progrès ce soir.

Après avoir pris un moment pour rassurer Cat qu'il allait bien, Ned retourna dans la cour, à la recherche de Ser Rodrik. Il trouva rapidement l'homme en train de parler avec son neveu près du porte-armes. Les deux discutaient d'un ton dur et murmuré, le plus jeune des deux faisant fréquemment des mouvements avec ses bras d'une manière qui suggérait qu'il essayait de comprendre certaines des techniques et des mouvements que Nox avait utilisés pendant le combat.

— Ser Rodrik, Jory.

— Mon Seigneur, dirent-ils en s'inclinant.

Après avoir accroché sa lame de tournoi, Ned affronta les deux hommes en qui il avait plus confiance que tout autre en matière de prouesses martiales ici à Winterfell.

— Dites-moi ce que vous pensez de Nox.

Ils se regardèrent, apparemment peu sûrs de savoir comment lui répondre.

— Milord, son talent est indéniable, répondit prudemment Ser Rodrik. Mais il y a quelque chose… qui cloche chez lui…

— Quand il a commencé à se battre contre moi et nos hommes, mon Seigneur, continua Jory, je ... j'aurais juré un instant que je me sentais ... froid. Comme si l'Étranger des Sept était descendu sur nous et avait pris forme humaine. Cela n'a duré qu'un instant, mais pour ce moment, j'ai honnêtement cru que j'allais mourir juste en me tenant devant lui.

— Et puis il y a eu son combat avec vous, milord, Ser Rodrik ajouta lentement.

Cette fois, il prit son temps comme s'il mesurait chaque mot avant de parler.

— Pardonnez-moi de demander, mais… vous êtes-vous retenu lorsque vous vous entraîniez avec nos hommes ?

Cela a pris Ned de court.

— Non, répondit-il simplement.

Il ne croyait pas qu'il fallait se retenir quand il s'agissait de s'entraîner. Cela rendait les exercices inutiles.

En se balançant d'un pied à l'autre, Ser Rodrik avait l'air plus que légèrement mal à l'aise alors qu'il continuait :

— Je ne voulais pas vous offenser, milord. Mais cet homme a affronté plus d'une douzaine de nos meilleurs et les a vaincus sans transpirer, alors que vous avez pu suivre son rythme. Un rythme qui était tout simplement incroyable. Vous bougiez si vite que je pouvais à peine suivre vos lames. Et… et il y avait encore une chose, milord. Je ne crois pas que quelqu'un d'autre ait vu cela que moi et Jory… mais nous sommes sûrs tous deux et…

— Et quoi ? pressa Ned, légèrement agité par l'hésitation de son maître d'armes alors que le loup en lui rôdait toujours, en colère contre sa récente défaite.

— Vos yeux, milord. Vos yeux étaient jaunes. Comme ceux d'un loup.

La bête à l'intérieur de Ned se calma alors que le choc le balayait.

— «Mes yeux… ont changé de couleur ? Ridicule. »

Pourtant, alors qu'il fixait Ser Rodrik et Jory, il ne vit aucun mensonge. Ils pensaient ce qu'ils disaient. Et il leur faisait confiance.

— Le sang-de-loup, marmonna-t-il, se tournant et regardant dans la direction dans laquelle Nox était parti.

— Pardon milord ?

— Le sang-de-loup, Ser Rodrik, répéta Ned en se tournant vers les deux hommes. Nox m'a dit quelque chose pendant notre combat. Que je devais arrêter de retenir le loup. Que j'avais besoin de le laisser sortir sinon je n'aurais aucun espoir de le vaincre.

Les deux hommes clignèrent des yeux et semblèrent encore plus inquiets.

— Milord, dit lentement Ser Rodrik. Vous… Ni vous ni Nox n'avez prononcé un seul mot pendant votre combat. Vous êtes tous les deux restés silencieux et concentrés l'un sur l'autre. C'est tout.

Quelques heures plus tard, alors que le soleil était descendu bien au-dessous de l'horizon, Ned se retrouva dans son solaire à se livrer à une corne de bière. Il n'était pas nécessairement du genre à boire. Mais ce soir, après son combat avec Nox et la conversation qui a suivi avec Jory et Ser Rodrik, il estima que c'était plus que justifié et nécessaire.

«Mes yeux sont devenus jaunes comme un loup. Et Nox et moi avons parlé sans parler. Comment… Comment de telles choses pourraient-elles arriver sans que je m'en aperçoive ? »

Prenant une autre gorgée dans la corne, Ned s'installa plus profondément dans sa chaise alors qu'il regardait le feu brûlant dans la cheminée devant lui. Le loup en lui semblait presque… content maintenant. Plus de pas furieux ni de hurlements, il était en paix. Peut-être parce que Ned avait fait ce que Nox avait suggéré? Il avait libéré le loup de la cage qu'il avait construite autour de lui pendant le duel. Et après, il avait simplement oublié de le remettre. Mais maintenant… maintenant il ne voulait presque plus l'y remettre. Ce qu'il ressentit pendant le combat était… perturbant. Colère, peur, excitation. Toutes ces émotions violentes l'avaient traversé précipitamment, lui donnant une force et une vitesse qu'il ne savait pas qu'il possédait. Et après, quand le loup s'était calmé, il avait trouvé une paix qu'il n'avait pas connue avant d'être envoyé servir dans l'Eyrie.

— Entrez, Vayon, cria Ned sans regarder par-dessus son épaule.

La porte de sa chambre s'ouvrit et il entendit son intendant.

— Mon seigneur, euh, pardonnez-moi mais… comment avez-vous su que j'étais arrivé ?

Ned était sur le point de répondre qu'il avait entendu son coup, mais il s'arrêta. Il n'avait pas entendu un coup. Il n'y avait eu aucun coup. Il savait simplement que Vayon était devant la porte de son solaire.

— Je vous attendais, mentit-il, finissant sa bière et se levant pour faire face à son intendant. Nox a-t-il terminé le programme de formation ?

Vayon se remit rapidement de son choc et acquiesça, tendant à Ned un rouleau de parchemin.

— Oui, mon seigneur. Il a tout écrit sur le régime. Bien que je ne sois pas un expert dans le domaine, milord, je m'inquiète du nombre de nos hommes qui pourraient survivre à une telle formation.

Déroulant le rouleau, les yeux de Ned s'écarquillèrent alors qu'il continuait à se dérouler de plus en plus. Lorsque la longueur du parchemin eut dépassé celle de son bras et qu'il en restait encore plus à faire, il s'arrêta pour le renrouler.

— Donnez ça à Jory et Ser Rodrik. Ils devront changer certaines des suggestions. Mais si cet entraînement peut produire des guerriers de la moitié du calibre de Nox, alors peu oseront défier à nouveau le Nord.

— Je suis d'accord, milord acquiesça Vayon, reprenant le parchemin avant d'en tendre un autre à Ned. C'est une liste de fournitures que ... Nox a rédigée. Il dit qu'il a besoin de ce qui est écrit ici dans les quantités écrites ou plus pour commencer plusieurs projets qui profiteront à Winterfell et au Nord.

Prenant le parchemin, Ned le déroula et commença à lire.

— « Argile. Moelle d'os. Calcaire. Paille. Charbon. Mortier. Sable à grain fin. Des dizaines d'autres matériaux de construction mais rien de cher. Les quantités qu'il demande en revanche prendront plus de temps à être collectées. »

— Et a-t-il mentionné les projets pour lesquels il en a spécifiquement besoin ?

— Non, milord, Vayon répondit en secouant la tête. Mais je n'ai pas demandé non plus.

— Je vois, répondit Ned, enroulant le parchemin et le reposant sur son bureau. Tournant le dos à son intendant, il fit de nouveau face au feu. Dites à Nox que je souhaite lui parler à la première heure dans le bois divin devant le barral. Je lui demanderai quels sont ses plans pour ces matériaux, et si je les considère comme une cause valable, alors vous veillerez à les faire livrer.

— Très bien, mon Seigneur, s'inclina Vayon. Y a-t-il autre chose?

— Non, dit Ned en reprenant son siège devant le feu. Vous êtes libre de prendre congé pour la nuit.

— Merci milord.

Entendant la porte de son solaire se fermer, Ned ferma les yeux et tenta de retrouver le loup en lui, ce qui fut relativement facile, la bête était détendue et en paix. Transmettant ses émotions apaisantes à son maître. Invoquant la cage dans laquelle il avait gardé le loup pendant des années, il était sur le point de le remettre en place mais hésita. Pourquoi avait-il besoin de mettre le loup en cage? Jon Arryn avait connaissance du sang-de-loup du Stark quand il était arrivé, et il avait toujours souligné que Ned ne pouvait pas le laisser le contrôler. Qu'il avait besoin de garder le loup contenu à tout moment. Pourtant… laisser sortir le loup lui avait permis d'affronter coude à coude à la fois Arthur Dayne et maintenant Alim Nox. Et il se sentait… en paix avec le loup libre. Alors, pourquoi devrait-il à nouveau le mettre en cage ? Mais en même temps, c'est le sang-de-loup qui a convaincu Lyanna de s'enfuir comme elle l'a fait et de déclencher une guerre par la suite. C'est le sang-de-loup qui a poussé son frère à se rendre à Port Réal et à appeler le roi fou et son fils et à exiger justice contre eux. Peu de bien venait du sang-de-loup.

En lui, il pouvait presque voir le loup se relever, ses yeux fixant la cage mentale que Ned avait créée pour cela. Alors que les minutes passaient, le loup ne fit rien d'autre que le regarder lui et la cage, attendant que Ned prenne sa décision.

— « Non», pensa-t-il en dissolvant la cage dans son esprit, ce qui semblait presque rendre le loup plus heureux alors qu'il reprenait son repos. «Je ne laisserai plus la peur me dominer. »

Se réveillant le lendemain matin, Nox s'extirpa lentement de la chaleur de son lit. L'air froid du nord embrassa sa chair nue alors qu'il se levait. Bien que cette terre n'ait pas été la plus froide dans laquelle il ait jamais été, c'était et serait sans doute toujours Hoth, elle était encore légèrement plus froide que ce à quoi il était généralement habitué. Mais malgré cela, il avait dormi complètement nu. C'était une habitude qu'il avait prise après avoir passé plus de quelques nuits avec sa lumière, car ils avaient même parfois fini par se détruire littéralement les vêtements les uns des autres. Ainsi, il ne pouvait pas bien dormir habillé.

— « D'accord, j'ai vraiment besoin de repenser mes priorités sur la façon de faire avancer ce monde, » pensa Nox avec un froncement de sourcils alors qu'il se penchait en arrière et se craquait le dos à plusieurs endroits à la fois, soulageant le stress qui s'était accumulé là-bas. «Un matelas correct est maintenant en haut de ma liste de choses que je dois produire. »

Après avoir terminé ses exercices du matin, il se dirigea vers le petit bureau et ramassa ses guenilles.

— «Je vais bientôt avoir besoin de nouveaux vêtements» pensa-t-il, fixant sa robe Sith. Après des jours à les porter, leur puanteur devenait plus perceptible. Il venait juste de finir d'enfiler son pantalon quand il sentit une présence familière juste devant sa porte.

— Pas besoin de frapper, Nyra. Tu es libre d'entrer.

— Milord, je vous ai apporté un changement de - oh là là! Je ... pardonne-moi !

Souriant, Nox pouvait presque entendre les pensées de la jeune femme alors qu'il se concentrait sur elle. Son dos était fermement tourné vers lui, mais il pouvait sentir l'embarras et… plus qu'un léger désir qui venait d'elle. Choisissant de s'amuser un peu avec la servante innocente, Nox ne prit pas la peine de finir de s'habiller.

— Il n'y a pas besoin d'être timide, Nyra. Je ne le suis pas. A moins que tu ne croies que je devrai avoir honte de quelque chose ?

— Non ! s'empressa-t-elle de répondre. La vague de désir en elle s'épaississait alors que sa détermination montait et qu'elle se retournait vers lui. Hum, comme je disais que je - par les anciens dieux ! Qu'est-ce que… Qu'est-ce qui vous est arrivé, milord ?

Il n'y avait pas besoin de demander ce qu'elle voulait dire par là. Sa poitrine, son dos et ses bras étaient couverts de dizaines de cicatrices en raison de son temps à la fois comme esclave et comme Sith.

— Ah, oui, acquiesça-t-il alors qu'il pouvait sentir le désir de la femme faiblir. Des souvenirs de ma vie passée. Je dirais que vous devriez voir les autres, mais ils sont tous morts maintenant.

La jeune femme ne dit rien alors que ses yeux parcouraient les dizaines de cicatrices ornant sa poitrine avant de se focaliser sur l'une d'entre elles. Celui qui aurait dû mettre fin à sa vie. Nox ne l'arrêta pas alors qu'elle faisait un pas en avant, sa main se levant d'elle-même. Il resta immobile alors qu'elle tendait ses doigts pour retracer légèrement la cicatrice juste à droite de son cœur là où le sabre laser de Thanaton avait percé sa poitrine après leur première rencontre.

— Par les dieux ... Comment êtes vous toujours en vie?

Son toucher, sa voix, le regard dans ses yeux. Ils étaient les mêmes que les siens quand elle l'avait vu pour la première fois. Ashara. Sa lumière. Son amour. Celle qui lui avait été enlevé par les luttes intestines des Sith. Presque involontairement, il s'éloigna de son contact. Sa propre espièglerie disparue alors que le douloureux rappel que sa lumière n'était plus le ramena à la réalité.

— Pure chance, ou la volonté des dieux, si vous voulez, répondit-il beaucoup plus froidement qu'il ne l'avait prévu. Cela n'a pas d'importance maintenant. C'est dans le passé. Et celui qui a fait ça est mort, tué de ma main.

Nyra semblait figée sur place, sa main toujours levée avec ses doigts étendus. Au bout d'un moment, elle se secoua et fit un pas en arrière, ses yeux s'écarquillant avec une légère peur.

— Pardonnez-moi, milord. C'était… C'était beaucoup trop osé de ma part.

Encore une fois, ses pensées étaient aussi claires que le jour pour lui. Elle avait peur qu'il mentionne ce moment à la femme de chambre en chef et que cela revienne à Lady Stark. Et si cela arrivait, alors la Dame de Winterfell la jetterait hors du château avec rien d'autre que ses vêtements sur son dos.

— Il n'y a rien à pardonner. Et ce qui s'est passé ici ne sera pas répété, dit-il pour ses craintes diminuant avec son assurance. Et la faute est surtout mienne. La dernière femme à m'avoir touché là-bas…

La réalisation se fit dans les yeux de Nyra.

— La femme que vous…?

— Oui, répondit-il avec gentillesse.

— Je - je suis désolé, milord, dit-elle la voix empreinte de chagrin. Vous deviez tenir beaucoup à elle.

— En effet, soupira-t-il en marchant vers Nyra, qui se figea sur place. Le martèlement de son cœur était facile pour son audition améliorée de capter alors que sa respiration s'accélérait. Cela faisait longtemps qu'il n'avait pas été avec une femme. Mais bien que son corps désirait la chaleur de la servante dans son lit, son cœur n'était pas prêt. Pas encore. Les blessures que la mort d'Ashara lui avait laissées étaient encore trop fraîches. Alors, au lieu de prendre la jeune fille comme son corps le voulait, il prit simplement les vêtements qu'elle avait apportés avec elle et lui tourna le dos.

— Y avait-il autre chose?

— Oui, souffla Nyra en faisant de son mieux pour se calmer devant lui. Lord Stark souhaite vous parler dans le bois divin lorsque vous serez prêt.

— Je vois, acquiesça Nox. Il s'était attendu à ça. Le réveil de la sensibilité du Gouverneur du Nord à la Force avait sans aucun doute été un choc pour ce dernier et il était sûr que l'homme avait plus que quelques questions à lui poser. Laissant ses vêtements de côté, il attrapa le haut de son pantalon avant de s'arrêter et de se tourner vers Nyra.

— Eh bien, ma chère, à moins que vous ne vouliez plus de spectacle, je vous suggère de partir. Mais si vous voulez un spectacle, alors je pense qu'il serait juste de m'en montrer un à votre tour.

Son visage devint rouge alors qu'elle se frayait un chemin rapidement hors de sa chambre.

— Non ! Je veux dire, euh, oui, je veux dire ... bonne journée, milord, bégaya-t-elle avant de se retirer précipitamment vers la porte, la claquant presque en sortant.

Riant de lui-même, Nox entreprit de se déshabiller et d'enfiler les vêtements qui lui avaient été fournis. Alors qu'il enfilait les guenilles de laine et de cuir rugueux, son esprit retourna inévitablement à ce qui venait de se passer, et à ce qui s'était presque passé. La servante était attirante, il ne pouvait pas le nier. Et elle lui répondait manifestement bien. Le Sith en lui criait de la prendre pour obtenir le plaisir qu'il désirait. Mais une partie plus forte de lui, la partie qui se trouvait dans la lumière, la partie qui lui permettait d'aimer Ashara, le retenait. Cela faisait à peine un an qu'elle lui avait été enlevée. Et alors que son corps était plus que disposé, comme preuve par la difficulté qu'il lui était actuellement de se déshabiller, son esprit et son âme n'étaient tout simplement pas prêts à faire son deuil d'Ashara. Pas encore.

Une fois qu'il eut fini de s'habiller, il sortit des quartiers des invités et se dirigea vers le «bois des dieux» comme les habitants semblaient appeler la forêt miniature qu'ils gardaient dans les limites du château.

— « Cela doit avoir une importance religieuse», pensa Nox en passant devant les deux gardes qui veillaient près de l'entrée. «Les livres que j'ai trouvés déclaraient que les hommes du Nord croient aux« anciens dieux ». Des esprits qui peuvent voir à travers les visages qui avaient été gravés dans les arbres. Pourtant, ces dieux n'ont pas de noms. Et étant donné que les barrals agissent comme des balises pour la Force, on peut facilement supposer que les premiers hommes ont pris les «anciens dieux» pour la Force elle-même. Tout à fait possible. Et quelque chose à creuser quand j'aurais plus de temps pour mener des recherches appropriées sur l'histoire de ce monde. »

En marchant dans la clairière centrale du bois divin, Nox aperçut le Lord de Winterfell assis sur une grande pierre placée devant l'arbre blanc, ses yeux gris sombres se focalisant sans le voir sur l'étang réfléchissant devant lui. Curieusement, l'arbre ne semblait pas aussi dynamique dans la Force aujourd'hui que la veille. En fait, la présence de la Force était presque complètement étouffée. Un peu comme quand il était arrivé pour la première fois.

—« Curieux, le barral était presque consumé par la Force lorsque j'ai mis le pied dans le bois divin. Mais maintenant… maintenant il est si silencieux que seuls ceux qui sont très habiles à ressentir la Force pourraient la reconnaître. Étrange. Encore une chose à examiner plus tard. »

— En voilà une expression lourde pour une heure si jeune, Lord Stark.

— Nox, répondit-il, ses yeux ne quittant pas l'étang réfléchissant. Je savais que vous étiez là avant même que vous ne parliez. Même si vous vous êtes approché sans un bruit, je le savais. Vues. Sons. Goûts. Textures. Tout est… plus intense. Comme si j'avais vécu ma vie dans un brouillard jusqu'à aujourd'hui.

S'arrêtant, le Stark arracha ses yeux de l'étang réfléchissant et rencontra les yeux couverts de Nox.

— Je vous ai convoqué ici pour avoir des réponses. Je ne sais pas si vous croyez aux anciens dieux ou non, mais devant eux il faut dire la vérité ou être maudit par les Dieux eux-mêmes. Alors, en présence de mes dieux, je vous demande Nox, que m'avez-vous fait hier pendant notre duel ?

— «Assez direct», pensa le sith, quelque peu amusé alors qu'il tenait ses mains derrière son dos et commençait à marcher calmement et lentement autour de l'étang vers le Gouverneur du Nord. — Je n'ai rien fait, Lord Stark. Je vous ai simplement encouragé à ouvrir la cage, pour ainsi dire. Vous avez fait le reste. Et d'après ce que je peux sentir, vous ne l'avez pas refermée non plus. Mais avant de s'aventurer plus loin sur ce chemin, Lord Stark, permettez-moi de vous poser une question si vous le voulez. Savez-vous ce que vous aviez enfermé en vous ?

Ned devint songeur alors qu'il retournait à la contemplation de l'eau.

— Ma famille l'appelle le sang-de-loup. Cela ... Ce n'est pas très bien défini. Mais il est associé à ma maison depuis l'époque de Bran le bâtisseur. On dit que Bran utilisa le sang-de-loup pour aider à concevoir et créer le Mur et Winterfell. On dit que c'était le sang-de-loup qui avait aidé les Starks à vaincre tous les autres rois de l'hiver et à unir le Nord. Et certains disent même que c'était le sang-de-loup qui avait poussé Torrhen Stark à s'agenouiller devant Aegon le Conquérant.

— C'est un bon point de départ, acquiesça Nox. Le sang-de-loup tel que vous le connaissez est une métaphore pour quelque chose de bien plus grand : la Force.

Clignant des yeux, Lord Stark ramena son attention sur le sith.

— La Force ? Qu'est-ce que c'est ?

— Tout et rien, répondit-il, alors qu'il commençait à faire des allers-retours entre Lord Stark et la piscine réfléchissante. La Force est l'alpha et l'oméga. Le début et la fin. Elle nous entoure, nous lie, nous anime. Tout le monde est affecté par elle, qu'ils le sachent ou non. Mais ceux qui sont assez forts dans la Force peuvent l'utiliser et la plier à leur volonté. Je suppose que, pour le dire simplement, la Force est la magie. Bien que ce soit une grande simplification de ce qu'elle est vraiment. On pourrait passer toute sa vie à chercher à la comprendre pour au final seulement commencer à gratter la surface du mystère qu'elle représente

Se penchant en avant, les mains sur les genoux, le seigneur de Winterfell accorda à Nox toute son attention.

— Que pouvez-vous faire avec cette… Force ? Est-il possible pour n'importe qui d'apprendre ?

Dépliant ses mains derrière son dos, Nox leva la main droite. Sur son ordre, plusieurs des plus petits rochers, pas plus gros qu'une tête d'homme, commencèrent à se lever et à tourner autour de du sith et du Lord. Le seigneur de Winterfell regarda avec des yeux écarquillés pendant que l'aveugle guidait la douzaine de roches entre les deux et commençait à les empiler les uns sur les autres.

— Seuls ceux qui sont sensibles à la Force peuvent l'utiliser. Lever des pierres n'est que le début et un bon exercice pour ceux qui apprennent, expliqua-t-il. Mais, comme je l'ai dit, soulever des pierres n'est que le début. Vous avez vous-même utilisé hier une technique typique que tous les adeptes apprennent: la précognition. En bref, la Force vous permettait de voir ce qui allait arriver. Cela c'était comme ça que vous saviez quand et où j'allais attaquer et comment la contrer. Et vous avez également utilisé une autre technique qui vous permet d'user la Force pour connaître votre environnement sans les voir ni les entendre. C'est ainsi que vous saviez que j'approchais. Pour l'instant, vous utilisez ces capacités involontairement et sans concentration. Avec le temps, vous pouvez perfectionner ces capacités pour mieux les utiliser et les contrôler.

— Malheureusement pour vous, bien qu'il vous soit possible d'apprendre certains tours, il est bien trop tard pour commencer une formation formelle. Vous êtes trop vieux. Votre esprit est trop immuable. Peut-être que si vous étiez plus jeune ou si vous n'aviez pas renié votre connexion avec la Force pendant si longtemps, il serait possible de vous entraîner complètement. Mais maintenant, il est trop tard. La formation doit commencer pendant les premières années de la vie d'un adepte pendant que son esprit est encore malléable. Plus on attend de commencer l'entraînement, plus il est difficile de former son esprit à faire ce qui doit être fait pour utiliser la Force.

Le Gouverneur du Nord parut songeur alors qu'il gardait son attention fermement sur Nox.

— Mais il y a ceux qui peuvent apprendre ici à Winterfell, n'est-ce pas ?

— Vous comprenez vite, acquiesça Nox. Vos enfants et Jon sont tous sensibles à la Force. Jon et votre plus jeune fille sont les plus puissants, mais il ne fait aucun doute que tous vos enfants présents et futurs peuvent être entraînés.

Les rouages dans la tête de Lord Stark tournaient visiblement alors qu'il était assis là devant le barral. De toute évidence, ce que le sith pouvait offrir était inestimable pour lui et pour l'avenir de sa Maison. Mais malgré l'avantage évident que la Force pouvait offrir, Nox pouvait voir que Ned hésitait encore.

— Et quelles sont les conditions pour que quelqu'un apprenne à s'en servir ?

Se frottant le menton, l'aveugle pouvait voir clairement sur quoi reposaient les préoccupations de Lord Stark. Évidemment, il pouvait voir les avantages, mais ses enfants avaient des responsabilités en tant que futurs seigneurs et dames du Nord. Ils ne pouvaient pas se permettre de passer toute leurs journées avec Nox.

— Apprendre à utiliser la Force est un engagement de toute une vie, Lord Stark. Mais d'où je viens, ceux qui étaient sensibles à la Force ont également eu une lourde main dans la gestion de l'Empire.

Appuyé en arrière sur le rocher, le Gouverneur du Nord avait l'air intrigué.

— Dites-moi ce que ces leçons impliqueraient et tout ce que vous pouvez sur la Force et sur votre foyer. Vous avez dit que vous ne pouvez pas revenir et qu'il n'y a aucune possibilité que vos congénères viennent pour vous, mais je veux en savoir plus. Parlez moi de votre empire.

Manipulant la Force pour arranger les roches qu'il avait déplacées en un endroit où s'asseoir, Nox s''installa devant Ned.

— Cela prendra un certain temps.

— Mon emploi du temps est libre, répliqua Lord Stark. Maintenant, parlez.

Le reste de la journée se passa avec les deux hommes assis dans le bois divin devant le barral, discutant de la Force et des aspects de l'Empire Sith. En répondant aux questions sur sa société, Nox garda ses réponses aussi vagues que possible tout en rassurant constamment son interlocuteur qu'il n'y avait aucun moyen que les siens apparaissaient sur les rives du Nord ou de Westeros. En outre, il doutait que Lord Stark le croirait vraiment s'il disait la vérité sur l'Empire Sith et qu'ils pouvaient voyager entre les étoiles à volonté et contrôler une bonne partie de la galaxie connue.

En ce qui concerne les aspects de la Force, Nox était plus ouvert. À chaque question posée il répondait. Il expliqua les différences entre les côtés clair et sombre. Quand il sentit l'appréhension de l'homme face au titre de « côté obscur », il passa beaucoup de temps à expliquer comment, même s'il y avait de nombreux aspects du côté obscur qui pouvaient être considérés comme « maléfique », tout dépendait de la manière dont la Force était utilisée. Après tout, une épée pouvait être considérée à la fois bonne et mauvaise selon la manière dont elle était utilisée. Et en apprenant les deux aspects de la Force, on pouvait nier les aspects négatifs de chaque côté.

Au moment où le soleil était presque couché, les deux hommes avaient presque épuisé toutes les questions du Seigneur de Winterfell, et maintenant Lord Stark était silencieux alors qu'il était assis à regarder au loin.

— Vous m'avez donné beaucoup de matière à réflexion, Nox. Je ne peux pas dire que je suis prêt à faire apprendre cet Art à mes enfants… Mais je ne dis pas qu'ils ne le feront pas non plus.

Grognant presque à la résistance de l'homme, le sith fit de son mieux pour maîtriser sa colère.

— Pardonnez ma franchise, Lord Stark, mais cette décision ne vous appartient peut-être plus vraiment.

Le Loup discret se tourna brusquement vers lui, les yeux plissés de suspicion.

— Comment cela ?

Pliant ses mains sous son menton, Nox rencontra les yeux gris du Seigneur du Nord avec ses yeux aveugles.

— Jon et les autres sont tous très sensibles à la Force. Peut-être que dans une autre vie, ils auraient pu passer toute leur existence sans rien faire de suspect qui ne puisse être considéré comme une chance incroyable. Mais maintenant, avec ma présence et votre éveil à la Force, cette option n'est plus viable. Vos enfants apprendront. La Force émergera en eux, que vous le vouliez ou non. Cela commencera par de petites choses presque imperceptibles. Mais au final ils commenceront à entendre l'appel de la Force et expérimenteront. À ce stade, s'ils n'ont pas accès à un instructeur approprié, ils pourraient devenir un danger pour eux-mêmes et pour les autres autour d'eux.

— Et vous êtes le seul « instructeur » qualifié dans tout Westeros et Essos je présume ? déclara Ned avec un ton dur.

— Oui, répondit simplement Nox. Prenez-le comme vous voulez. Mais ce n'était pas mon intention de venir sur cette terre, ni de tomber sur vous, ni de constater que tous vos enfants peuvent utiliser la Force. Si j'avais le choix, je serais de retour ma patrie, loin d'ici, et vous et les vôtres resteriez complètement inconscients de vos capacités. Mais je n'ai plus ce choix. La Force m'a amené ici, et maintenant j'y suis coincé. Donc, je ferais aussi bien de faire ce que je peux pendant que je suis là.

Lord Stark n'ajouta rien de plus alors qu'il continuait à rencontrer le regard aveugle de Nox.

— J'ai besoin de plus de temps pour décider. Et je n'en dirai pas plus sur la question tant que je n'aurai pas pris une décision.

Encore une fois, tout ce que Nox pouvait faire c'était contenir sa colère.

— «Il ne comprend pas pleinement ce que je lui offre, à lui et ses enfants ! J'ai besoin de faire une démonstration plus claire… mais comment et où? »

— Comme vous voudrez.

Hochant la tête, Ned se leva, incitant le sith à emboîter le pas.

— Il y a autre chose dont je souhaite discuter avec vous. Vous avez envoyé une liste de matériaux de construction à mon intendant. À quoi servent-ils?

— « Bien, il a mordu à l'hameçon. »

— D'abord, dites-moi ceci, Lord Stark. L'hiver dure des années ici, n'est-ce pas ? Si tel est le cas, alors pourquoi avez-vous si peu de serres ? Ou des jardins de verre comme vous les appelez.

— Parce que le verre Myrien est coûteux. Les dépenses pour créer un autre jardin de ce type coûteraient la plupart des revenus du Nord. Il est moins onéreux d'acheter nos récoltes d'outre-mer ou du sud.

— À court terme peut-être, mais pas sur le long terme, répliqua Nox. Mais c'est un autre sujet. Vous vouliez savoir pourquoi j'avais besoin de ces matériaux ? C'est simple. Je vais vous donner, à vous et au Nord, les moyens de créer du verre.

Cela prit le Seigneur de Winterfell de court.

— Vous… Vous savez comment faire du verre Myrien?

— Du verre Myrien ? Non, je ne peux pas dire que je sache en faire, répondit le sith. Mais je sais comment faire du verre. Peut-être d'une qualité encore plus élevée que ce qui a été utilisé pour créer votre jardin de verre.

Lord Stark garda le silence alors qu'il comprit exactement ce qu'il lui offrait ainsi qu'aux habitants du Nord.

— Si vous pouvez tenir votre promesse, Nox… Alors vous serez un ami du Nord et de moi. Et votre place en ce pays ne sera plus jamais remise en question.

— Alors je ferai de mon mieux pour tenir ma parole.

Hochant la tête, Stark commença à se diriger vers le chemin menant hors du bois des dieux avant de s'arrêter après seulement quelques pas.

— Dites-moi. Vous étiez… un Sith dans cet Empire dont vous faisiez partie ? Aviez-vous un titre quelconque ?

Nox ne pouvait plus effacer le sourire sur son visage, Ned commençait à voir les choses de son point de vue.

— Oui. Je faisais partie du Conseil Noir ... Pensez-y comme votre Petit Conseil ici à Westeros. En tant que tel, ma position m'a attribué plusieurs autres titres: Seigneur, Dark, Maître. Chef de la Pyramide des Connaissances Anciennes.

— Maître Nox, déclara le Gardien du Nord. Je veillerai à ce que ce que vous avez demandé soit livré dans un délai d'une lune. Restez fidèle à votre promesse et à votre offrande, et je veillerai à ce que certains de vos titres soient restaurés.

— Je vous assure, milord, j'ai l'intention de tenir ma parole, s'inclina Nox, s'en remettant au Seigneur de Winterfell.

Sans un autre mot, Lord Stark lui tourna le dos et sortit du bois divin, le laissant seul.

Une fois qu'il eut senti la présence de Ned hors de son sonar, Nox tourna son attention sur l'un des rochers à proximité. Avec à peine une pensée, la roche flotta dans les airs, puis fut pulvérisée en poussière alors que le sith fermait son poing.

— Voilà qui était… exaspérant, grogna-t-il pour lui-même en bannissant les restes de ce qui était autrefois un rocher dans l'air.

Une partie de lui, la partie sombre, ne voulait rien de plus que de rappeler Lord Stark, de dominer son esprit et de l'amener à sa façon de penser. Avec son harmonisation à la Force telle qu'elle est actuellement, la simple persuasion était hors de question. Son esprit était puissant de base mais avec l'aide de la Force, la persuasion serait pratiquement impossible.

— « Je devrais totalement dominer son esprit et le transformer en un peu plus qu'un esclave. Mais une telle domination détruirait qui il est et ce qui s'est passé deviendrait bientôt évident non seulement pour sa famille, mais aussi pour tous ses vassaux. »

Cependant, une autre partie, une partie que Nox avait cru détruite jusqu'à ce qu'il rencontre Ashara, disait quelque chose de complètement différent.

— «Non… Elle… Elle n'approuverait pas ça. »

Beaucoup dans l'Empire Sith le pensaient faible parce qu'il était tombé amoureux de la togruta. Non seulement parce qu'il était véritablement tombé amoureux d'elle, son apprenti, mais parce qu'elle n'était ni un humain, ni un sang-pur Sith. Mais en vérité, Nox se fichait de ce que pensaient ses frères. Il ne s'était jamais senti plus puissant qu'après qu'Ashara lui ait appris une partie de la lumière et ait commencé à dégeler son cœur de glace noire. Sa bataille avec Revan n'a fait que confirmer ce qu'il pensait. Le vrai pouvoir ne résidait ni dans les ténèbres ni dans le côté clair de la Force. Mais dans les deux.

Se tournant vers le barral, Nox laissa sa conscience s'écouler alors qu'il atteignait la Force et touchait l'ancien point focal.

— «J'essaye, Ashara,» pensa-t-il, espérant que ses pensées et ses sentiments atteindraient sa lumière. «J'essaye de devenir l'homme que tu as vu en moi. C'est dur. Tu sais combien c'est dur. Et vivre parmi les Sith rendait cela impossible. Mais peut-être… est-ce pourquoi la Force m'a amené ici, pour commencer une nouvelle vie. Un nouvel ordre à la fois Sith et Jedi. Je souhaite que tu sois avec moi, ma lumière. Pour partager ça. J'ai besoin de toi maintenant… plus que jamais. »

Le vent se leva dans le bois divin alors que les feuilles rouges de l'arbre du cœur se balançaient dans le vent. Pourtant, seul le barral fut affecté, aucun des autres arbres ni aucune feuille du bois divin ne remuaient. Inclinant la tête en arrière, Nox sentit l'air frais caresser son visage. Il ne pouvait pas entendre sa voix, ni sentir sa présence, mais il savait que sa lumière l'atteignait à travers la Force.

— « Merci mon amour. Nous nous reverrons. Mais pas encore. Pas encore. »

Debout dans le pont couvert qui reliait le donjon principal de Winterfell à l'armurerie, Lord Stark regarda la grande foule qui s'était rassemblée en dessous.

— «Une lune», pensa Ned en observant Maître Nox se frayer un chemin à travers la foule, conduisant six des gardes de la Maison Stark qui portaient entre eux une grande feuille de verre, le premier verre jamais produit dans le Nord. Le panneau faisait presque la longueur d'un homme adulte des deux côtés. Et le matériel était épais, bien plus épais que ce qui composait actuellement les jardins de verre. Pourtant, il était toujours aussi translucide que le verre myrien. Il pouvait également apercevoir Robb et Jon presque accrochés au bras de Nox alors qu'ils posaient question après question à l'étranger.

— Tout simplement incroyable, mon Seigneur. Il a réussi.

À côté de lui, Lord Wyman Manderly regardait avec une admiration franche tandis que les gardes de la Maison Stark déposaient soigneusement la feuille de verre sur quatre bûches qui avaient été placées sous chaque coin. Après avoir envoyé la demande de fournitures à Blancport, Lord Manderly avait presque couru pour fournir à Winterfell tout ce dont ils avaient besoin. Il était même allé jusqu'à superviser personnellement la livraison car il voulait aussi voir si Nox pouvait tenir parole et avait réussi à livrer tout ce qui avait été demandé en un peu plus de deux semaines au lieu d'une pleine lune.

— En effet, acquiesça Ned, regardant Nox ordonner aux gardes de se reculer, laissant le panneau de verre calé sur les bûches. Mais maintenant, il est temps de voir s'il a vu juste au sujet de la force de ce verre.

Lord Manderly haussa simplement les épaules.

— Même si ce n'est pas le cas, le fait que nous sachions maintenant fabriquer du verre Myrien est un cadeau des anciens et des nouveaux.

Concédant le point, Ned regarda Nox lever la main droite. Comme un marionnettiste tirant les ficelles d'un pantin, un rocher voisin de la taille d'un homme s'éleva lentement dans les airs et flotta au-dessus du verre.

C'était un témoignage de la mentalité du Nord que personne ne semblait même se méfier de la démonstration évidente de la magie. Bien sûr, ce n'était pas la première fois que Nox utilisait ses étranges pouvoirs devant les habitants de Winterfell. La première fois fut lors de son quatrième jour dans les murs de Winterfell lorsqu'un bouvier faisait remplacer une roue de son charriot et que les supports avaient cédés, tombant presque sur l'homme qui travaillait à ses côtés. Mais avant que le chariot n'écrase le paysan, il s'est arrêté dans les airs, puis s'est levé et a flotté sur le côté, l'épargnant de toute blessure.

— « C'était une chance que sa première démonstration ouverte de sa magie ait été de sauver un homme », pensa Ned en regardant le rocher planer au-dessus du panneau de verre. «Cela, combiné à la position quelque peu neutre du Nord sur la magie, lui a permis d'être rapidement accepté par les habitants. »

La deuxième démonstration de magie de Nox eu lieu lorsqu'il construisit le four nécessaire pour chauffer et fabriquer le verre. La structure ressemblait beaucoup à une énorme fleur incandescente. Il était presque assez grand pour qu'un adulte puisse s'y glisser. Mais ce qui aurait dû prendre quelques jours à plusieurs hommes à construire, Nox l'a terminé en moins d'une demi-journée. Et en plus de cela, il avait également présenté des plans pour faire une version beaucoup plus grande qu'il appelait un «haut fourneau». Prétendant que la quantité d'acier qui pourrait fondre en utilisant ce supposé «haut fourneau» était vraie, alors le Nord pourrait bientôt devancer n'importe lequel des autres royaumes en termes de production d'acier. La seule chose qui les ralentirait était de se procurer les matières premières nécessaires.

Au-dessous d'eux, le bruit de la foule s'éteignit en un simple murmure alors que Nox levait la main avec ses doigts étendus, le rocher faisait la longueur du bras d'un homme. Sa main levée se referma en un poing et le rocher tomba librement. L'impact avec le verre fut entendu dans toute la cour. Pourtant, malgré sa taille et la distance à laquelle il était tombé, le verre tenait bien. Les gens dans la foule explosèrent et se mirent à crier et se réjouir tandis que les hommes qui avaient aidé Nox à créer le verre se retrouvaient soudainement entourés de ceux qui offraient leurs louanges.

— Eh bien, je serai ... gloussa Lord Manderly. Ce fils de pute l'a fait. Même le meilleur verre Myrien n'aurait pas pu survivre à ça.

Ned hocha la tête, faisant de son mieux pour garder son visage stoïque au lieu de montrer la surprise et l'exaltation qu'il ressentait vraiment. En bas, Nox prit un moment pour arrêter de saluer ceux qui le célébraient pour se tourner vers lui et Lord Manderly. Aucun mot ne fut échangé, mais le regard entendu était suffisant pour le Stark.

— «Il est vraiment un homme de parole. »

À côté de lui, Lord Manderly était moins réservé dans ses pensées et ses sentiments.

— A-t-il expliqué comment sa magie fonctionne milord ? Quelqu'un peut-il l'apprendre ? Je donnerais mon bras droit si l'un de mes fils pouvait apprendre à faire ne serait-ce que la moitié de ce qu'il a fait. Enfer, j'envisage même de fiancer ma fille aînée à lui pour que leurs enfants héritent de son don. Savez-vous s'il a une femme ou pas, mon Seigneur ?

— « Il a expliqué sa magie et il y a ceux qui peuvent apprendre. Mais je ne l'ai pas encore laissé commencer à enseigner à mes enfants. Les craintes de Cat de voir sa magie les corrompre pèsent encore lourd dans mon esprit », pensa-t-il avant de parler à haute voix,

— Oui, il l'a fait. Apparemment, on doit naître avec la capacité. Ce n'est pas quelque chose qui peut être enseigné à n'importe qui. Et quant au fait qu'il ait une femme, ceux qui lui ont souvent parlé ont mentionné qu'il est veuf. Quant aux fiançailles avec votre fille, c'est à lui de décider car il n'est pas de la Maison Stark. Mais sa magie ne causera-t-elle pas des problèmes pour vous et les vôtres ?

Lord Manderly sembla déconcerté par la question avant de renifler et de secouer la tête.

— Ma famille vénère les nouveaux dieux, milord, mais également les anciens. Et nous sommes du Nord. Nous ne sommes pas comme ces lâches du sud. La magie ne nous fait pas peur, c'est un cadeau des dieux, quelque chose qui doit être embrassé. Pouvez-vous l'imaginer, mon Seigneur ? Si vos enfants ou d'autres pouvaient l'apprendre ici dans le Nord ? Personne n'oserait à nouveau nous menacer.

Les mots de Manderly firent presque grimacer Ned.

— « Voici un homme qui adore les Sept, qui n'accepte pas seulement la magie, mais il veut que Nox se marie dans sa famille. Espérant sans doute que sa magie sera transmise à ses enfants. Alors, pourquoi est-ce que j'hésite tant à permettre à mes propres enfants, qui un jour dirigeront le Nord, d'apprendre cet Art ? »

Avant qu'il ne puisse répondre, un scintillement grisâtre dans le coin de son œil attira son attention. Mestre Luwin venait d'entrer sur le pont depuis le donjon, ses pas étaient précipités et un rouleau de corbeau était serré dans sa main.

— Mestre Luwin, salua Ned alors que l'homme courait presque vers eux. Vous avez manqué la démonstration. Mais le verre a tenu exactement comme Nox l'avait prédit.

Le vieil homme s'arrêta, son regard se baissant sur la foule en dessous avant de secouer la tête.

— Je - je suis désolé de l'avoir manqué mon Seigneur. Mais il y avait un corbeau de Port-Réal, sire. C'est… Ce n'est pas bon.

Prenant le message de Luwin, Ned déroula le petit rouleau et lut le message. Son cœur se remplit de terreur et de colère pendant qu'il lisait.

— «Il savait… Nox le savait, putain. Mais comment ? Je me souviens bien de ce jour… j'avais ressenti quelque chose… d'étrange à travers ce pouvoir dont il parle toujours, mais je ne savais pas ce que cela signifiait et il ne m'a rien dit à part m'informer que je le saurais assez tôt . J'ai besoin de savoir comment il a pu interpréter cette… sensation… »

— Milord ? appela Lord Manderly avec prudence, prenant rapidement conscience de la détérioration de l'humeur de son seigneur alors qu'il lisait le message. Quelles nouvelles ?

— Les ailes sombres amènent des paroles sombres, Lord Manderly, répondit Ned solennellement. Je dois faire mon devoir. Peu importe combien je veux rester ici à Winterfell. Surtout avec l'annonce récente de Cat qu'elle est enceinte de notre enfant depuis deux mois. Les krakens ont attaqué Port-Lannis et le long de la côte ouest. Balon Greyjoy s'est déclaré roi des îles de fer et est en rébellion ouverte avec le trône de fer. Le roi Robert a demandé à toutes les bannières de se rassembler afin de ramener la paix.